Eind oktober zag het er nog even benauwd uit voor ex-wielerprof Frederik Willems (41). Toen hij in 2014 stopte als beroepsrenner bij Lotto, kon hij daar meteen aan de slag als ploegleider. De voorbije seizoenen drukte hij zijn stempel op de ploeg, maar na dit seizoen was er geen plaats meer voor hem in de volgwagen. “Besparingen”, luidde het. Even overwoog de inwoner van Bentille aan de slag te gaan in de zaak van zijn vrouw, maar onlangs kreeg hij goed nieuws: hij kan aan de slag als ploegleider bij de ploeg Alpecin-Fenix, de ploeg van wereldkampioen veldrijden Mathieu van der Poel, maar ook van Belgisch kampioen Dries de Bondt. Italiaans topteam Frederik Willems was in totaal 13 jaar prof: hij reed twee seizoenen voor Topsport Vlaanderen en daarna twee jaar voor Chocolade Jacques, waar hij zijn mooiste zege behaalde: de Ster van Bessèges. Dat leverde hem een contract op bij het Italiaanse topteam Liquigas, waar hij samen reed met grote vedetten als Ivan Basso, Filippo Pozzato en Vincenzo Nibali. In 2009 won hij de Driedaagse van De Panne, om in 2011 te tekenen bij Omega Pharma-Lotto. Daar werd hij wegkapitein. Maar de twee laatste seizoenen werden vooral gekenmerkt door zware valpartijen, waardoor hij er in september 2014 een punt achter zette. Hij ruilde het koersstuur meteen in voor het stuur van de volgwagen bij Lotto. Habitat Maar aan het Lotto-verhaal kwam dus eind oktober een einde. De ploeg moest zwaar besparen en voor Frederik was er geen plaats meer. “Ja, dat was wel schrikken”, blikt de inwoner van Bentille terug. “Ik ben toen op verschillende plaatsen beginnen solliciteren, want ik wou toch graag in het wielermilieu blijven. Na dertien jaar als actief renner en zes jaar als ploegleider is dat mijn habitat. Maar was dat niet gelukt, dan was dat jammer, maar ik zou er niet ongelukkig door geworden zijn. Ik stond ook open voor iets heel anders. Zo rijpte het plan om in de zaak van mijn vrouw te stappen. Zij zorgt voor de praktische organisatie van feesten en huwelijken, maar heeft zich door corona meer gericht op bloemen en decoratie. Ik kon dus altijd in haar zaak ‘Fleur et Fiori’ terecht. Maar toen kwam die aanbieding van Alpecin-Fenix”. Kampioenen Die ploeg, gemanaged door Philip Roodhooft en met wereldkampioen veldrijden Mathieu van der Poel als speerpunt mag komend seizoen alle World Tour-koersen rijden, zoals alle klassiekers en grote rondes (Italië, Frankrijk, Spanje) en kon de knowhow die Frederik Willems de voorbije zes seizoenen met Lotto opbouwde in die wedstrijden, goed gebruiken. “Toen ik moest vertrekken bij Lotto kon ik uit de vele berichten van de renners opmaken dat ze mijn manier van werken en communiceren erg apprecieerden en dat sterkt me in het idee dat ik goed ben in wat ik doe. Welke koersen en rondes ik concreet ga doen - de ploeg heeft naast Christophe Roodhooft nog drie andere ploegleiders in dienst - moeten we nog bekijken, maar we hebben echt een team met veel potentieel, met naast Mathieu van der Poel ook Belgisch kampioen Dries de Bondt, gewezen Belgisch kampioen Tim Merlier, maar ook Jasper Philipsen, die er bij komt. Het komt er nu op aan dat potentieel er maximaal uit te halen”, besluit Frederik Willems. (PDB)